原本行走在陆上的步海牛:《25种关键化石看生命的故事》

2020-06-22


牠的身体一直到腰部都还满像是人类,但是腰部以下则像是鱼类,有宽扁新月状的尾巴。牠的脸圆圆满满的,鼻子宽扁,黑髮之间掺杂了灰髮,披散在肩膀上,覆盖住腹部。牠从水中起身时,会用前肢把头髮从脸上拨开,再次下潜时会发出狮子狗般的鼻音。我们其中一人抛出鱼钩,想看看牠会不会咬。结果牠从此下潜,再也没有出现。

贺伯.温特(Herbert Wendt),

《来自诺亚方舟的美人鱼!》(Out of Noah’s Ark Mermaids! )

原本行走在陆上的步海牛:《25种关键化石看生命的故事》

唐纳‧波瑟罗

译|锺沛君

  美人鱼可以追溯到数千年前与海有关的传说,在许多文明中也都有蹤迹可寻。已知最古老的起源,是西元前两千三百年的亚述传说,女神阿塔迦提斯(Atargatis)因为误杀自己所爱的牧羊人,把自己变成美人鱼做为惩罚;推估在西元前第八世纪完成的,希腊诗人荷马作品《奥德赛》中,身体像鱼的神祕女性会唱出令人难以抗拒的歌声,引诱水手撞上岩石而死;谢赫拉莎德(Scheherazade)的《一千零一夜》故事里,也曾提到神祕的「海女」。过去两千年里,几乎所有西方社会都流传着各种目击美人鱼(男女都有)的故事—例如一六七一年由贺伯.温特(Herbert Wendt)引述的两位法国水手在马提尼克(Martinique)附近的遭遇。这些传说经由各种大受欢迎的故事,发展出标準版本,例如安徒生童话的《小美人鱼》,后来被迪士尼公司在一九八九年改编成同名动画电影。直到近期的二○一二和二○一三年,有线电视网「动物星球频道」还播出两部「纪录片」,宣称美人鱼确实存在,并已经被找到,使得许多人相信这个骗人的「证据」。这些假纪录片的影响力之大,使得美国国家海洋暨大气管理局不得不两度将他们宝贵的时间花费在于官网张贴文章,说明这些节目是虚构的,美人鱼并不存在。

  

  这些传说轶事有一些纯粹是人类丰富的想像力产物,和半人马和牛头人身等其他半人半动物的神话属于同一类,但是很多学者相信,海上的某些真实生物为水手的幻想提供了题材,发展成传说中的这些美人鱼。一四九三年,哥伦布进行第二次航行,他在接近伊斯帕纽拉岛(Hispaniola,海地岛)的地方,说自己看到三名「女性型态」的生物「从水中高高升起,但不像过去描绘的那幺美丽」。出名的英国海盗「黑鬍子」(Edward Teach)则宣称,曾在加勒比海看过美人鱼,并从此远离这个据说曾有美人鱼出没的海域。水手和海盗都相信美人鱼会迷惑他们,骗走黄金,然后把他们拉到海底。

原本行走在陆上的步海牛:《25种关键化石看生命的故事》

  就像大海蛇的传说一样,总有零星的美人鱼「目击」故事,流传在世界各地,从加拿大到以色列到辛巴威都有。在印度洋航行的船员说,美人鱼会成双成对出现,如果其中一只被鱼叉射中,另外一只会想办法救他。据说牠们会哭泣,「分泌泪液」,而且母亲在养育小美人鱼时会把牠们抱在怀中。

美人鱼的科学探究

  这些传说到底有没有事实根据呢?许多动物学家心中的首要候选人就是海牛(manatee,通常出现在西半球的热带海域)和儒艮(dugong,主要出现在印度洋)以及其他同属海牛类群的哺乳动物(Sirenia,名称由来为神话里的唱歌迷惑水手的海妖siren)的亲缘种属。儒艮和海牛都能垂直漂浮,将头部维持在海面上,观察船只或其他海面的物体。所有海牛类群的哺乳动物胸前都有一对乳房,可能让人想到人类的乳房样貌,牠们也会以近似于人类女性的姿态把幼儿抱在怀中哺育。但是这种丑翻天的动物怎幺会被误认成美女呢?如果海牛的前额盖着海草,看起来就会像头髮,如果距离够远(尤其是在开放水域的海面的强光之下),不难想像牠会被误认为漂浮在海上的女性(尤其水手可能已经离开陆地太久,很久没有看到女人了)。光是哥伦布和其他早期探险家的几次「目击」,就能确认这个流传甚广、数千年来几乎在所有文明中都曾出现的神话。

原本行走在陆上的步海牛:《25种关键化石看生命的故事》

  早期博物学家开始关注海牛和儒艮时,其实引起了不少困惑。详细的检查显示,牠们和传说中的美人鱼毫无关係。最早检查牠们解剖学特徵的博物学家,把牠们和鲸归为同类,因为牠们都是完全水栖,而且有发育完好的鳍状前肢,没有后肢,尾巴有裂片。但是林奈看出了很多特化的解剖学特徵,因此把牠们和大象列为同类;他也是最早把牠们归类于和大象、猛犸象以及乳齿象相同的长鼻类群(Proboscidea)的人。一八一六年,动物学家亨利.德.布莱威尔(Henri de Blainville)遵循林奈的解释,不过大部分的自然史学家,都还是把海牛和儒艮列为鲸的同类。

  可是,随着愈来愈多解剖学上的相似性被揭露,海牛类群动物和长鼻目动物之间的关连性也愈来愈强,显示这两个群体同时拥有一系列构造上独一无二的特化特徵。最后,动物学家开始放弃这个「鲸类群」的分类。海牛类群和长鼻类群是近亲的论点,终于来到了一个关键阶段:一九七五年,麦坎.麦肯纳(Malcolm McKenna)提议将海牛类群动物和长鼻类群动物放在他所谓「特提斯兽类群」(Tethytheria)这个群体中,因为化石显示,这两个支系的动物都源自从地中海通往中东、穿过印度到达澳洲的特提斯海道。几年后,麦坎纳、达瑞尔.多明宁(Daryl Domning)和雷发表了从华盛顿奥林匹克半岛(OlympicPeninsula)北方海岸的渐新世岩层里挖掘出的一件化石,名为伯希摩斯兽(Behemotops),确认了海牛类动物在特提斯兽的根源祖型。从此以后,特提斯兽的论点受到无数分子分析所支持,显示海牛类群动物与大象的关係密切,也确认了林奈所观察到的许多解剖学相似处。

海牛走入海中

  解剖学和分子学证据毫无破绽,即海牛目类群动物是在五千万年前从长鼻类群动物的祖先分支出来的。化石纪录怎幺说呢?最早被研究的海牛类群动物化石也是最原始型的。在一八五五年,英国解剖学家欧文记载了一个奇特的头骨:它来自牙买加一座岛上的切普顿层(Chapelton Formation),名为费里曼厅(Freeman’s Hall)的开採场,地质年代约为五千万到四千七百万年前。欧文首先提出了「恐龙目」这个词,描述达尔文小猎犬号从南美洲带回来的化石,最后也成为达尔文最大的科学领地的对手。虽然这个头骨非常原始,有些部分已经破碎,牙齿也磨损到根部了,但是欧文还是正确地看出这个头骨有往下弯的口鼻部骨头,鼻孔开口在头骨较高处,以及许多海牛类群动物的特徵。虽然这只动物的其他部分骨骼都只有碎片,但看起来是一件体型接近绵羊的四足动物。

原本行走在陆上的步海牛:《25种关键化石看生命的故事》

  和头骨及骨头碎片一起被发现的,是又坚实、密度又高的肋骨碎片,这也是海牛类群动物具有决定性的特徵。肋骨提供压舱的功能,让海牛在水中不会漂浮得太高。这些骨头的密度之高,就算只有单一根肋骨的碎片,都是独一无二,并且能据此判断为海牛的特徵。欧文把这个化石头骨命名为渡船首兽(Prorastomus sirenoides,属名的意思是「宽前颚」,种名的意思是「像海牛的」)。因此,欧文清楚了解到,这些化石是和现代海牛有关係的、非常原始的型态。虽然欧文是真正的动物学家之中,坚持否定天择说的一派,但他无法否认这件化石和现代海牛类群动物间的亲缘关係。 

(本文为《25种关键化石看生命的故事》部分书摘)

原本行走在陆上的步海牛:《25种关键化石看生命的故事》 

书籍资讯

书名:《25种关键化石看生命的故事:化石猎人与35亿年的演化奇蹟》The Story of Life in 25 Fossils: Tales of Intrepid Fossil Hunters And the Wonders of Evolution

作者:唐纳‧波瑟罗(Donald R. Prothero)

出版:脸谱

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